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GIUSEPPE CESARI Cavalier d'Arpin (Arpino 1568-1640 Rome)

The Betrayal of St Barbara, c.1597-1602

Arrivé à Rome en 1582, le Cavalier d’Arpin est admis dans l’équipe de Niccolò Circignani (Pomarancio) chargée de la décoration des Loges de Grégoire XIII au Vatican. Dès 1589, il travaille aux fresques de S. Lorenzo in Damaso, commandées par le cardinal Farnese. Sa célébrité est désormais si bien assise que l’arrivée d’Annibale Carracci ne suffit pas à la détrôner. Le Cavalier d’Arpin est omniprésent à Rome, dans la salle des Conservateurs au Capitole (1593), à Saint-Jean-de-Latran (1599-1601), à Saint-Pierre (1603-12 : cartons pour les mosaïque de la coupole). Son style, influencé surtout par Barocci et Zuccari, est encore profondément enraciné dans le maniérisme tardif.
Ce dessin constitue l’étude pour une fresque peu connue du Cavalier d’ Arpin. Elle orne la voûte de la chapelle de Sainte-Barbe dans l’église S. Maria in Traspontina à Rome, Via della Conciliazone. L’épisode illustré est tiré de la vie de sainte Barbe. L’artiste se base très vraisemblablement sur le texte de Jacques de Voragine, dans la Légende dorée.

Née à Nicomédie, sainte Barbe est fille de satrape. Elle est si belle que son père, Dioscure, juge plus prudent de l’enfermer dans une tour. Grâce à un subterfuge, la jeune fille reçoit l’enseignement d’un prêtre envoyé par Origène et se convertit au christianisme. Dans la tour qui possédait déjà deux fenêtres, elle en perce une troisième pour manifester sa foi et compléter le symbole de la Trinité. Son père, auquel elle explique son geste, la fait juger. Sainte Barbe s‘enfuit et se réfugie dans une montagne qui, miraculeusement, s’entrouvre pour lui donner asile. Un berger la surprend et la dénonce – le traitre sera puni par la juste métamorphose de ses moutons en sauterelles. Jetée en prison, elle refuse d’abjurer sa foi et d’épouser un païen. Sur quoi, elle est livrée au juge Marcien qui lui fait subir d’abominables supplices. C’est finalement son père qui, de son épée, lui tranche la tête. Dans le même moment, il est châtié par la foudre qui s‘abat sur lui.

Référence bibliographique
Giulio Bora, Dominique Radrizzani et Edith Carey, Cinq siècles de dessins. Collections du Musée Jenisch>/em>, cat. exp. (Musée Jenisch, Vevey, 28 septembre 1997-1er février 1998), Vevey, Musée Jenisch, 1997


Musée Jenisch Vevey, legs René de Cérenville, Inv 1968-030

Red chalk on paper
16.7 x 34.8cm

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